负担得起的太空飞行即将到来?专家称高昂成本会让普通大众望而却步

英国亿万富翁理查德·布兰森(Richard Branson)、亚马逊创始人杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)以及其他超富可能已经许下承诺,负担得起的太空飞行即将到来。但专家认为,高昂的成本将让普通公众对此望而却步。

负担得起的太空飞行即将到来?专家称高昂成本会让普通大众望而却步

布兰森7月11日搭乘维珍银河公司的亚轨道飞船实现太空之旅值得庆祝。在花费数亿美元和经历17年的辛勤工作之后,这位维珍集团创始人和三名飞行专家组成的机组团队成功进入亚轨道空间。就在发射前,这位亿万富翁告诉世界,“太空属于我们所有人”,并强调他希望让所有人都能享受太空飞行。

现年72岁的布兰森现在正被亚马逊创始人、世界首富贝索斯追赶。美国当地时间7月20日,也就是阿波罗11号登月52周年纪念日当天,贝索斯将搭乘旗下蓝色起源公司的新谢泼德号飞船前往太空。这两家太空旅游公司都是在承诺让所有人都能负担得起太空飞行的前提下运营的,然而许多专家认为这个前提根本不成立。

英国诺丁汉特伦特大学物理学高级讲师伊恩·惠特克博士(Ian Whittaker)称,亚轨道太空飞行的复杂性和高昂成本将使大多数人不可能实现这样的远大梦想。他解释称:“对我来说,与维珍银河相比,蓝色起源的飞行已经计划了很长时间,而不像布兰森那样只是试图抢在别人之前。这些飞行的积极方面是,它确实激发了人们对太空科学和探索的兴趣。不过,它会让普通公众进入太空吗?在我看来,可能性很小。”

由于已经有600多名付费客户愿意为四分钟的“太空兜风”支付高昂的船票费用,太空旅游公司押注将有更多人愿意为享受这种特殊体验付钱。过去的报道显示,维珍银河的船票售价高达25万美元,当该公司今年晚些时候恢复售票时,预计价格还会更高。相比之下,英国国家统计局的数据显示,去年英国家庭平均收入约为4万美元。

即使考虑到新冠肺炎疫情造成的混乱,很明显,太空飞行在很大程度上是富人的特权,但情况会一直这样吗?一开始,进入太空似乎很容易:制造运载火箭和太空舱,将其安装就位,然后发射。但这样做需要很多的能源,特别是如果你想让飞行器达到轨道速度的情况下。

维珍银河和蓝色起源不会这样做,而是分别发射到略高于80公里和100公里的高度。在这些飞行中,太空游客只能体验几分钟的失重,尽管这足以让他们成为宇航员。

惠特克博士说:“除非开发出某种低成本、环保的新型推力装置,否则太空飞行根本无法大规模普及。蓝色起源似乎正在这样做,我相信他们正在使用零碳排放的液氢作为燃料。但就像所有的太空任务一样,如果用化石燃料来驱动液氢的生产,结果也不会好到哪里去。此外,你还需要加上运输火箭和材料的成本。

在7月11日成功发射后,维珍银河首席执行官迈克尔·科尔格拉齐尔(Michael Colglzier)表示,该公司已经实现了商业航天的“历史性时刻”。据他估计,每次连续发射都将为新一代宇航员铺平道路,并有助于“为更多人打开进入太空的大门。这样它就可以为大多数人服务,而不仅仅是少数人”。

但惠特克博士认为,在实现这一梦想的道路上有两个主要障碍。他说:“首先是能源预算,正如我所说,它真的很高,这意味着你一次只能带几个人进入太空。所以按平均下来,每人的燃料成本是永远负担不起的。第二,会有很多人愿意支付高得离谱的价格,那么为什么会有公司降低价格呢?”

负担得起的太空飞行即将到来?专家称高昂成本会让普通大众望而却步

维珍银河和蓝色起源对未来的平价太空飞行做出了很大的承诺,但很容易被炒作所淹没。有些人认为,成本开始下降到更容易接受的水平只是时间问题。硅谷银行(Silicon Valley Bank)前沿技术董事总经理安·金(Ann Kim)在2019年提出:“当前的价格点很高,但就像其他任何早期采用的技术一样,最终会下降。”

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