詹姆斯·韦伯太空望远镜升空以执行其历史性任务

耗资100亿美元的詹姆斯-韦伯望远镜已经离开地球,执行其观察宇宙生成时诞生的第一批恒星的任务。该望远镜由一枚阿丽亚娜火箭从法属圭亚那的库鲁航天发射场升空。它在轨道上的飞行预计将持续不到半小时,确认成功的信号将在肯尼亚被接收。

韦伯以阿波罗登月的设计师之一的名字命名,是美国、欧洲和加拿大航天机构合作的产物,它被看作哈勃望远镜的继任者,当然它的能力也比哈勃强上许多。

人们热切地期待着新望远镜的升空能早日带给我们宇宙奥秘的准确答案,但也伴随着大量的焦虑。在过去的30年里,全世界有数千人在为这个项目工作,尤其是用来运载韦伯的阿丽亚娜火箭。

新设施的核心是其6.5米宽的黄金打造望远镜面。这几乎比哈勃上的主反射镜宽三倍。扩大的光学系统,再加上四个超灵敏的仪器,能使天文学家比以往任何时候都更深入地观察太空–从而更深入地追溯时间。

一个关键的目标将是先驱恒星的时代,这些恒星结束了理论上在超过135亿年前大爆炸后不久笼罩宇宙的黑暗。正是这些天体中的核反应形成了生命所必需的第一批重原子–碳、氮、氧、磷和硫。

韦伯的另一个总体目标将是探测遥远行星的大气层。这将帮助研究人员衡量这些世界是否在任何方面适合居住。

韦伯的发射只是未来六个月内一系列复杂的初始活动的开始。该望远镜正被送上通往地球以外约150万公里的观测站的道路。在前往这一地点的过程中,韦伯将把自己从发射时采用的折叠状态中解开。詹姆斯-韦伯是如此之大,以至于不得不折叠起来以适应其发射火箭的鼻锥。

这个望远镜最终将在零下233摄氏度的工况下开始工作,只有这样,它才能敏感到拍摄到遥远的宇宙的照片,在那里诞生了第一个星系,以及围绕其他恒星的行星。

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