俄实验制造大量太空碎片 美媒:SpaceX星链能起诉吗?

12月1日消息,美国方面称,俄罗斯最近进行的反卫星实验已产生超过1500块能跟踪到的太空碎片,以及数十万块较小的太空碎片。 美国指责由此产生的太空碎片云威胁到国际空间站值守航天员的安全。那么问题来了,诸如SpaceX公司旗下的星链卫星互联网项目能否就反卫星试验产生的太空碎片起诉俄罗斯?

俄罗斯在11月15日发射的反卫星导弹击毁了一颗苏联时代1982年发射的、已经报废的电子侦察卫星Cosmos-1408。一些专家认为,由此产生的太空碎片将会让低地球轨道卫星的操作员头疼数年时间。

俄实验制造大量太空碎片 美媒:SpaceX星链能起诉吗?

安全世界基金会是一家致力于太空可持续利用的私人组织。该机构太空法顾问克里斯托弗·约翰逊(Christopher Johnson)表示,俄罗斯的行为类似于向海洋中释放有毒化学物质。每个在受影响的太空区域中操控卫星的地面控制人员现在都要应对超过1500块直径在10厘米以上的太空碎片和数以千计无法追踪到的小碎片。这些失去控制的碎片以每小时25000公里的速度在太空中飞驰,威胁着过往航天器。

在俄罗斯反卫星试验后不久,国际空间站上的七名宇航员临时躲避碎片。此外,Space X旗下由近2000颗互联网卫星组成的星链卫星网络也有可能受到碎片威胁。

约翰逊表示,反卫星试验很可能违反了国际太空法《联合国外层空间条约》,该条约规定在太空中任何航天器所属国必须负责任地和谐地使用太空。

《联合国外层空间条约》于1967年签署生效,其中第九条敦促各国在太空活动中相互合作和协助,避免对太空环境产生有害污染。

约翰逊称,“我想说的是,俄罗斯没有遵守《外层空间条约》第九条中的合作与互助原则,没有采取预防措施来防止外层空间的有害污染,而这是它应尽的义务。”

俄罗斯反卫星试验所选择的目标恰好位于地球附近使用最频繁的太空区域中间位置。电子侦察卫星Cosmos-1408在大约距地470公里的高空运行,与国际空间站的高度差仅40公里。而星链卫星在距地550公里的轨道上运行。这个高度上下还有许多其他航天器,例如,地球观测公司Planet的几百颗卫星运行高度在距地450到500公里之间。

两倍的躲避动作

欧洲航天局太空碎片办公室主任蒂姆·弗洛勒(Tim Flohrer)在反卫星试验后不久表示,所有这些航天器的操作者现在必须执行比以前多两倍的太空垃圾规避动作。

弗洛勒说:“工作量肯定会增加。”“特别是在600公里的轨道上。”

更多躲避意味着卫星耗尽燃料的速度会更快,还会为此消耗更多时间。由于卫星在执行规避动作期间需要关闭服务,因此提供服务的时间也会相应减少。现在,防止进一步碰撞和产生更多轨道碎片的责任落在了卫星操作者的肩上,他们必须定期召集专家小组,讨论如何避免发生危险碰撞。

约翰逊说:“无论从短期还是长期来看,即便可以预测碎片走向,卫星的商业化运营确实受到了这片碎片云的影响。如果他们必须继续进行机动以远离碎片,我认为这可能会严重影响他们的业务。”

先例

对俄罗斯提出索赔的法律依据并不简单。1972年,联合国通过谈判在《外层空间条约》增加了《责任公约》(Liability Convention)。该公约规定,任何在太空中活动的国家都必须对其造成的任何损害承担绝对责任。

到目前为止,索赔只成功过一次。1978年,俄罗斯同意向加拿大支付236万美元,原因是其侦察卫星Cosmos 954的残留物在重返大气层时未能燃烧殆尽,卫星的高放射性物质散落在加拿大北部方圆600公里的范围内。

但迄今为止,还没有人为在太空中造成的影响买单。2009年,俄罗斯报废的Cosmos 2251卫星与美国商业通信卫星公司铱星的Iridium 33相撞。这次碰撞产生另一片巨大碎片云,至今仍给轨道上的其他航天器带来影响,但并没人为此买单。

国际太空法专家、蒙特利尔麦吉尔大学讲师拉姆·贾库(Ram Jakhu)说,《责任公约》的作用范畴目前主要是针对给卫星造成的实际物理损害。例如,如果俄罗斯反卫星试验所产生的碎片摧毁了一颗星链卫星,SpaceX可以要求俄罗斯向公司赔偿损失。但只要星链和所有其他运营商的卫星能设法避开垃圾,就很难准确判断卫星持续机动所造成的经济损失。

“这是可能的,但非常困难,”贾库说,“(物理损害)的范畴相对容易,因为要证明是谁造成了损害相对容易,这能在提出索赔之前确定。但机动带来的(经济损失)状况很难证明。”

然而,约翰逊认为这次事件可能会开创一个新先例,将对“损害”的传统理解扩展到包括避开太空碎片所产生的经济损失。

约翰逊说:“我们通常认为,太空法中的赔偿责任需要实质性物理损害。”“但关于这一点的认识正在发生演变,规避或关闭业务引发的经济损失也可能被纳入损害赔偿范围。”

太空碎片问题

近年来,越来越多的专家开始呼吁采取更严格的太空垃圾预防措施。随着越来越多的卫星被发射,太空中航天器发生碰撞的风险也随之增加。据欧洲航天局称,目前地球周围大约有3000颗废弃卫星。

将这些卫星送入太空的废弃火箭仍然滞留在轨道上,偶尔会发生爆炸,产生大量碎片。太空碎片和废弃卫星之间发生的碰撞又会产生更多的碎片。欧洲航天局估计,地球周围直径大于10厘米的太空垃圾有36500块,直径在1到10厘米之间的太空碎片有100万块,而直径在1毫米到1厘米之间得太空碎片有3.3亿块。其中任何一块太空碎片都能毁掉或严重破坏正常运行的卫星。

2016年8月,一块直径不到5毫米大小的太空碎片撞碎了欧洲地球观测卫星哥白尼哨兵-1A的太阳能电池板,导致卫星立刻断电。所幸这颗卫星从事故中恢复过来,迄今仍在执行任务。但任务操作人员表示,如果卫星主体被击中,后果会严重很多。

弗洛勒认为,俄罗斯的反卫星试验会让发生这种事故的风险在未来十年内继续增加。

好在太空碎片最终将落向地球大气层,在此过程中燃烧殆尽。但根据Cosmos-1408所产生太空碎片的高度计算,这种自然清理过程可能需要数年或数十年的时间。

“我们需要在轨道上发生事故、碰撞甚至灾难,才能严肃对待吗?”约翰逊说,“目前还没有造成损害,也没有引起碰撞,但这事该促使我们严肃对待太空碎片。”

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